Ode à Kérosène: il nous a pris à la Lune

Dans certaines zones rurales, les gens chauffent leur maison avec de l'huile. Certains achètent du kérosène, surtout pendant les mois les plus froids, car ils ne gélifient pas. Le reste d'entre nous se souvient du kérosène pour toutes les fois où nous utilisions une lanterne Coleman pour le camping. C'était facile d'aimer. Croyez-le ou non, tout cela est lié à l'astronomie et aux fusées spatiales.

Lorsque l'Amérique a lancé pour la première fois des astronautes dans l'espace à l'intérieur de petites capsules de Mercure claustrophobes, le propulseur utilisé par les fusées Atlas était, oui, du kérosène. C'était le carburant de fusée le plus populaire de tous, et il l'est toujours. L'idée est une idée originale de Konstantin Tsiolkovsky, un Russe qui, il y a un siècle, recommandait le kérosène, un excellent carburant pour les voyages dans l'espace.

Avance rapide vers les années Apollo, de 1969 à 1972, et la magnifique fusée Saturne qui nous a conduits sur la Lune. Ses deuxième et troisième étages utilisaient des moteurs J-2 fonctionnant à l'hydrogène et à l'oxygène, à l'instar de la navette spatiale récemment désaffectée. Mais vous ne serez pas surpris d'apprendre que les incroyables moteurs du premier étage de la Saturn, tous plus puissants que toute autre fusée précédente jamais construite, brûlaient du kérosène ordinaire.

C'est vrai. Les humains sont allés sur la Lune alimentés par du kérosène malodorant.

Beaucoup. Les cinq colossaux moteurs F-1 de cette première étape ont consommé 15 000 livres par seconde. Obtenir autant de kérosène pulvérisé en une fois a nécessité une grosse pompe à carburant d’une puissance étonnante de 65 000 chevaux.

Imaginez: le moteur complet de votre voiture a probablement une puissance d'environ 180 chevaux et il ne s'agit que d'une simple pompe à essence de 65 000 chevaux. Werner Von Braun et ses amis ne se sont pas amusés. Et ces jours-ci, la plupart des fusées dans le monde utilisent encore du kérosène pour lancer des satellites.

De nos jours, le kérosène est aussi ce qui nous motive: c'est le carburant utilisé par les gros avions commerciaux. Le carburéacteur est du kérosène. C'est relativement bon marché et les gros jets ont besoin de «bon marché», car les ailes d'un jumboliner peuvent contenir 48 400 gallons, soit le double du liquide contenu dans un grand bassin de 24 mètres. Vous avez peut-être déjà remarqué que, à l'extérieur, les grands aéroports sentent le kérosène brûlé.

Cela commence à ressembler à cette Ode au kérosène écrite par Keats il y a longtemps. Comme moi, il savait évidemment à quel point il est facile de vivre une histoire d'amour avec des hydrocarbures spéciaux. Surtout quand ils vous gardent aussi au chaud et au chaud les nuits froides d'hiver.

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